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El intestino grueso es la última porción del tubo digestivo, es un tubo muscular de aproximadamente 1,5 a 1,8 metros de longitud con un diámetro de 3,5 a 5 centímetros. En el extremo, se encuentra el apéndice vermiforme, que es donde se fabrican los glóbulos blancos y cuando se inflama se forma la apendicitis.

Se une al intestino delgado en la área del abdomen inferior derecho, a través de la válvula ileocecal. Es la porción del sistema digestivo con mayor responsabilidad en la absorción de agua de los residuos alimenticios no digeribles.

El intestino grueso se divide en 5 partes:

  1. Colon ascendente, (también llamado colon derecho) es la continuación del aparato llamado ciego, que por lo general tiene un calibre menor que este último.

Mide unos 15 centímetros, en posición vertical en el lado derecho del abdomen y la válvula ileocecal.  Permite que el material del íleon pase al intestino grueso, pero no en sentido contrario.

  1. Colon transverso: de unos 50 centímetros, es el segmento más grande y móvil del intestino grueso, pasa por debajo de la convexidad desde el hipocondrio derecho, cruzando el abdomen hasta más allá del epigastrio, al hipocondrio contralateral. Cruza horizontalmente el abdomen por debajo del hígado, estómago y bazo.
  2. Colon descendente: de unos 10 centímetros en posición vertical en el lado izquierdo del abdomen. Es la sección del colon que va desde la flexura esplénica hasta el principio del colon sigmoide. Su función es la de almacenar alimento que luego será vaciado en el recto.
  3. El colon sigmoide: tiene forma de S, es la parte del intestino grueso que está después del colon descendente y antes del recto. Las paredes del colon sigmoide son musculares, y se contraen para incrementar la presión en el interior del colon, haciendo que los excrementos se muevan hacia el recto.
  4. El Recto: comprende los últimos 17 – 20 últimos centímetros del intestino grueso y termina en el ano. Formado por los esfínteres, o músculos en forma de anillo (esfínter anal interno, formado por músculo liso y de control involuntario, y el esfínter anal externo, formado por músculo estriado y de control voluntario) cuya función más importante es la continencia fecal. El recto recibe los materiales de desecho (heces) que se expulsan del cuerpo a través del ano.

La función del intestino grueso, es la absorción del agua (se extrae el 90% del líquido del quimo que llega), electrolitos y facilitar la propulsión de las heces (70 – 80% de agua, 7% de bacterias muertas, 5% de sustancias inorgánicas, 5% de lípidos y 1% de proteínas). Sobre los desechos del intestino grueso actúan las bacterias enterobacterias que sintetizan ciertas vitaminas, que absorberemos en el colon, reciben calor, protección y sobre todo alimento (celulosa).

Al digerir la celulosa, estas bacterias sintetizan vitamina K (relacionada con la coagulación sanguínea) y otras vitaminas del grupo B. También encontraremos gases, ingeridos, producidos en reacciones químicas y producidos en la fermentación realizada por las enterobacterias, por ello, cuanta más fibra tengan los alimentos que ingerimos, más gases se producirán. 

El intestino grueso está compuesto por 4 capas:

  1. En la capa mucosa, no encontraremos microvellosidades, el epitelio será simple, y se encontrarán intercaladas en el mismo, células caliciformes secretoras de moco. Al llegar al recto, esta mucosa simple se convertirá en epitelio estratificado para aumentar la protección.
  2. En la capa submucosa, está el estrato compuesto por tejido conectivo y podemos encontrar macrófagos y células de protección ya que en el intestino grueso existen muchas bacterias.
  3. La capa muscular, está compuesta por dos capas de células musculares lisas, una interna circular y otra externa longitudinal, conteniendo, además, una red de fibras nerviosas (plexos nerviosos mientéricos) y vasos sanguíneosEstá muy desarrollada y fuerte ya que produce las heces y las elimina.
  4. La serosa es la capa más externa del tubo digestivo

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